¿Qué son los microplásticos?

Estudios recientes acerca de la contaminación de los océanos

Por: Staff de agua&ambiente

El hecho de que contaminantes plásticos llegan a los océanos con mayor frecuencia que antes se tiene bien documentado. Sin embargo, hasta ahora, existía poca información acerca de cuantos de los deshechos generados logran llegar hasta el océano, o información de la cantidad que ya se encuentra en el mar, y en particular de microplásticos.

Deshechos plásticos
Muchos de los deshechos plásticos logran llegar hasta el océano

De acuerdo a un estudio reciente publicado a finales del 2014 por Plos One (divulgación científica peer reviewed) se estima que, en los océanos del planeta, flotan alrededor de 5.25 trillones de piezas de plástico. La gran mayoría de estos deshechos entran en la categoría de microplásticos, es decir piezas de entre 1-5 mm de diámetro que en principio son pelotillas de poliestireno comúnmente utilizadas en productos de cuidado personal como pasta dental o productos para el cuidado de la piel. También pueden ser el resultado de procesos que degradan otros artículos domésticos como bolsas, ropa, artículos de pesca olvidados o abandonados, etc.

Microplasticos
Microplásticos con forma de pequeñas fibras flotan en el océano

El peso total de estos deshecho se calcula en 268,940 toneladas. La ONU, a través de su Programa para el Medio Ambiente (UNEP), estima en promedio, alrededor de 13,000 fragmentos de plástico por km2. Las áreas del Hemisferio Norte son las más afectadas, aunque se pueden encontrar estos contaminantes en cualquier parte del mundo. Lo más grave es que una vez que este tipo de deshecho llegan al océano, no hay mucho que hacer. El único enfoque posible es entonces reducir la cantidad de microplásticos que llegan al mar.

Acidificación de los océanos

Aunque el tema parece estar teniendo momentum y cada vez se tiene más información al respecto, las repercusiones que este problema tiene en el ecosistema no se conocen a fondo. Al hablar de deshechos plásticos de mayor tamaño, se cuenta con evidencia suficiente que demuestra el impacto que tienen sobre la vida marina. Sin embargo en el caso de microplásticos es más difícil demostrar dichos efectos.

Del total de emisiones de CO2 producidas por el ser humano, aproximadamente entre 30 y 40% se disuelve en océanos, ríos y lagos. Esto provoca un descenso en el pH del agua, un proceso conocido como acidificación de los océanos, que afecta a toda la vida marina y al escosistema en general.

Algunos estudios han mostrado, por ejemplo, que organismos marinos (desde ostiones hasta ballenas) que dependen de sistemas de filtración para alimentarse, son especialmente vulnerables ya que pueden ingerir los microplásticos, que a su vez pueden obstruir dichos sistemas, afectando el tejido de los mismos. Adicional a esto, el plástico tiene una gran capacidad de absorción de otros contaminantes químicos que también se encuentran en el mar como pesticidas o bienios policlorados. Representa un problema adicional entonces, que los microplásticos puedan actuar como vehículos para otros compuestos contaminantes, ya que organismos marinos pueden ingerir estos plásticos y verse afectados por los compuestos químicos mencionados.

Ballena
Los microplásticos afectan toda la vida marina

La solución más obvia es reducir el uso de productos que utilicen esferas de poliestireno, reducir en general la cantidad de deshechos plásticos que llegan al mar. Sin embargo la oceanografía Julia Reisser y su equipo, de la Universidad Australiana University of Western Australia estudiaron comunidades de microorganismos marinos que al parecer han hecho de los microplásticos su nuevo hogar. Los resultados de estos estudios, muestran indicios de que ciertas especies de algas unicelulares utilizan los microplásticos como pequeños “botes” provocando que éstos se hundan hasta el fondo el mar, ayudando a su biodegradación. El estudio de este tipo de microorganismos y su interacción con los microplásticos pudiera representar parte de la solución.

Publicado en: agua&ambiente #1 – Febrero 2015

Autor: Agua&Ambiente

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